15 millions. C’est le nombre de bébés qui naissent prématurément chaque année dans le monde, selon l’Organisation mondiale de la santé (OMS). En France, ce sont 55 000 enfants qui viennent au monde beaucoup plus tôt que prévu, parmi lesquels 8 à 10 000 bébés qui naissent au terme de 22 à 31 semaines de grossesse et sont décrits comme extrêmes ou grands prématurés.  Des bébés qui courent plus de risques que les autres de développer des problèmes de santé. Les enfants nés prématurément peuvent en effet rencontrer des difficultés, allant de handicaps sévères (mais rares) à des troubles plus subtils nécessitant cependant de mobiliser des ressources médicales, paramédicales et familiales importantes.

Pour mieux comprendre quelles peuvent être les difficultés de développement éventuellement rencontrées par les enfants nés prématurément, les chercheurs de l’Inserm suivent, depuis 2011, une cohorte de 5170 enfants, nés prématurément après 5 à 7 mois et demi de grossesse. Un premier point d’étape avait été fait lorsque les enfants avaient fêté leurs deux ans (voir ci-dessous). Cette fois, un peu plus de 3000 enfants ont été revus à l’âge de 5 ans et demi, dans le cadre de consultations dédiées à cette vaste enquête baptisée Epipage 2 (Etude épidémiologique sur les petits âges gestationnels).

5 ans et demi : un âge clé du développement de l’enfant

“L’âge de 5 ans et demi correspond à un moment clé du développement de l’enfant permettant notamment le diagnostic de difficultés d’apprentissage et l’étude des compétences cognitives qui, avant cet âge, sont beaucoup plus difficiles”, souligne le Professeur Pierre-Yves Ancel, du service de santé publique et médecine sociale de l’hôpital Cochin AP-HP (Unité CIC mère enfant), responsable de l’équipe qui mène cette étude.

Les conclusions viennent d’être publiées dans le British medical journal. Elle e révèle que plus la prématurité est grande, plus les enfants présentent de difficultés du neuro-développement. Alors que 27% des enfants nés extrêmes prématurés (c’est-à-dire entre 24 et 26 semaines d’aménorrhée) présentaient des difficultés sévères ou modérées de développement, 19% des enfants nés grands prématurés (entre 27 et 31 semaines d’aménorrhée) présentent des difficultés de même type, contre 12% des enfants modérément prématurés (entre 32 et 34 semaines d’aménorrhée révolues). Ces difficultés regroupent des difficultés motrices, de la vision ou de l’audition, ou des déficiences intellectuelles.

Un meilleur taux de survie qu’il y a 20 ans

En 2017, un premier point d’étape de l’étude Epipage 2 , menée par l’Inserm dans neuf régions françaises avait permis de déterminer que les chances de survie et de survie sans incapacités neuromotrices ou sensorielles sévères ou modérées avaient augmenté au cours des deux dernières décennies. Les enfants nés prématurément inclus dans cette étude étaient alors âgés de 2 ans.

En comparant ces éléments avec ceux de l’étude Epipage 1, menée en 1997, les chercheurs avaient constaté que le taux de survie au-delà de deux ans avait augmenté de 6% en 20 ans et que le risque de développer des handicaps avait diminué de 7%. “La grande différence avec la fin des années 1990, c’est qu’il y a aujourd’hui un suivi systématisé et organisé des enfants prématurés”, expliquait alors le professeur Pierre-Yves Ancel.

Ces travaux soulignent néanmoins l’importance du temps passé dans le ventre de la mère. Le taux de survie est ainsi de près de 99% chez les prématurés nés entre la 32e et la 34e semaine de grossesse, tandis qu’il est de 52% chez les enfants nés entre 24 et 26 semaines.

Sources :

Neurodevelopmental outcomes at age 5 among children born preterm: EPIPAGE-2 cohort study, British Medical Journal, 29 avril 2021

Neurodevelopmental outcome at 2 years for preterm children born at 22 to 34 weeks’ gestation in France in 2011: EPIPAGE-2 cohort study, British medical journal, août 2017

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