La perte de goût et d’odorat est désormais bien connue dans l’épidémie de Covid-19. Mais pourquoi a-t-elle lieu ? Des chercheurs de l’Institut Pasteur, du CNRS, de l’Inserm, de l’Université de Paris et de l’Assistance Publique – Hôpitaux de Paris, ont élucidé les mécanismes impliqués dans la perte d’odorat chez les patients infectés par le SARS-CoV-2 à différents stades de la maladie. L’étude est parue sur le site Science Translational Medicine.

On pensait jusqu’à présent que ce qui faisait perdre le goût et l’odorat était un œdème, situé au niveau des fentes olfactives, empêchant aux molécules odorantes de rejoindre les cellules nerveuses olfactives. Mais selon cette dernière étude, la cause serait autre. L’anosmie serait en fait provoquée par l’infection des neurones sensoriels, laquelle provoquerait une inflammation persistante de l’épithélium et du système nerveux olfactif. L’étude résume 5 explications à cette perte, illustrées par un schéma.

Le bulbe olfactif contaminé par le virus, parfois à long terme

Au fond des cavités nasales se trouvent l’organe sensoriel qui permet de distinguer les odeurs, celui-là même qui se trouve endommagé par le virus. Le nerf olfactif et les centres nerveux olfactifs au coeur du cerveau sont eux aussi contaminés par le SARS-CoV-2. Ce dernier pénètre le bulbe olfactif et “se propage à d’autres structures nerveuses où il induit une importante réponse inflammatoire”, souligne Hervé Bourhy, épidémiologiste, co-auteur de l’étude.

Comment expliquer que l’anosmie et l’agueusie persistent alors que l’on n’est plus malade ? Si le virus n’est apparemment plus actif, il perdure à ces endroits. Cela étant, il n’est plus forcément détectable via un test PCR.

Source : Institut Pasteur, “Covid-19 : découverte des mécanismes de l’anosmie à court et à long terme”, 5 mai 2021.

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